Enfermedad de Lyme

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La enfermedad de Lyme es la enfermedad más comúnmente diseminada por las garrapatas y se debe a cuatro especies principales de bacterias: la Borrelia burgdorferi, la Borrelia mayonii, la Borrelia afzelii y la Borrelia garinii. Esta enfermedad se transmite mediante la picadura de una garrapata de patas negras infectada, comúnmente conocida como “garrapata de los ciervos”.

Es más probable que una persona contraiga la enfermedad de Lyme si vive o pasa tiempo en zonas densamente boscosas o cubiertas de hierbas en las que se desarrollan las garrapatas que transmiten la enfermedad.

Síntomas

Los signos y síntomas de la enfermedad de Lyme varían y, generalmente, aparecen en etapas.

Síntomas iniciales

Al recibir la picadura de una garrapata, aparece un bulto rojo pequeño que se desaparece. Sin embargo, cuando estás infectado, en el transcurso de un mes después pueden aparecer estos signos de infección:

  • Erupción cutánea. Entre 3 y 30 días después de una picadura de garrapata infectada, podría aparecer un área roja expandida que, a veces, se aclara en el centro y forma un patrón de tiro al blanco. La erupción cutánea (eritema migratorio) se expande lentamente con el paso de los días y puede esparcirse hasta 12 pulgadas (30 centímetros) de extensión. Generalmente, no produce picazón ni dolor.

El eritema migratorio es una de las características específicas de la enfermedad de Lyme. Algunas personas presentan esta erupción cutánea en más de un lugar del cuerpo.

  • Síntomas similares a los de la influenza. Puede aparecer fiebre, escalofríos, fatiga, dolores generalizados y dolor de cabeza.

Síntomas posteriores

Si la infección de Lyme no se trata, podrían aparecer nuevos signos y síntomas en las semanas o meses siguientes. Algunos de ellos son los siguientes:

  • Eritema migratorio que aparece en otras zonas del cuerpo.
  • Dolor articular. Episodios de dolor articular intenso e hinchazón que afectan las rodillas, aunque puede cambiar de una articulación a la otra.
  • Problemas neurológicos. Semanas, meses o incluso años después de la infección, podrías tener meningitis (inflamación de las meninges, membranas que rodean el cerebro), parálisis temporal de un lado del rostro (parálisis de Bell), entumecimiento o debilidad en las extremidades, y movimiento muscular afectado.

Algunos de los signos y síntomas causados por la bacteria Borrelia mayonii son los siguientes:

  • Náuseas y vómitos
  • Erupciones cutáneas difusas (en lugar de una sola erupción cutánea similar de tiro al blanco frecuentemente asociada a la enfermedad de Lyme)

Síntomas menos frecuentes

Varias semanas luego de la infección, algunas personas padecen lo siguiente:

  • Problemas cardíacos, como latidos del corazón irregulares, que en raras ocasiones duran más de algunos días o semanas.
  • Inflamación ocular.
  • Inflamación del hígado (hepatitis).
  • Fatiga intensa.

Causas

En los Estados Unidos, la enfermedad de Lyme es causada por las bacterias Borrelia burgdorferi y Borrelia mayonii, transportadas principalmente por las garrapatas de patas negras o de los ciervos. Las garrapatas son marrones y, cuando son jóvenes, en general son muy pequeñas, lo cual hace que sea casi imposible detectarlas.

Para contraer la enfermedad de Lyme, una garrapata de los ciervos debe morderte. Las bacterias entran en la piel a través de la picadura y, finalmente, llegan al torrente sanguíneo. En la mayoría de los casos, para transmitir la enfermedad de Lyme, una garrapata de los ciervos debe estar adherida entre 36 y 48 horas. Si ves una garrapata adherida que está hinchada, es probable que se haya alimentado lo suficiente como para transmitir la bacteria. Retirar la garrapata lo antes posible puede ayudar a prevenir la infección.

Factores de riesgo

El lugar donde vives o a dónde vas de vacaciones puede afectar tus probabilidades de padecer la enfermedad de Lyme. Del mismo modo, tu profesión y las actividades al aire libre de las que disfrutas también pueden hacerlo. Los factores de riesgo más frecuentes para la enfermedad de Lyme comprenden los siguientes:

  • Pasar tiempo en zonas boscosas o cubiertas de hierbas. Las garrapatas de los ciervos son más frecuentes en las regiones densamente boscosas. Los niños que pasan mucho tiempo al aire libre en esas zonas están especialmente expuestos. Los adultos que tienen ocupaciones al aire libre también corren un riesgo mayor.

En las primeras dos etapas de la vida, las garrapatas de los ciervos se alimentan de ratones o de otros roedores, que son una reserva importante para las bacterias de la enfermedad de Lyme.

  • Tener la piel expuesta. Las garrapatas se adhieren fácilmente a la piel desnuda. En una zona con mucha vegetación se deben usar prendas de mangas largas y pantalones largos y evitar que las mascotas deambulen entre las hierbas y el pasto alto.
  • No quitar las garrapatas de manera inmediata o adecuada. Las bacterias que provienen de una picadura de garrapata pueden ingresar al torrente sanguíneo si esta permanece adherida a la piel durante 36 a 48 horas o más.

Complicaciones

Si la enfermedad de Lyme no se trata, puede causar lo siguiente:

  • Inflamación crónica de las articulaciones (artritis de Lyme), en especial, de la rodilla
  • Síntomas neurológicos, como parálisis facial y neuropatía
  • Defectos cognitivos, como memoria alterada
  • Irregularidades en el ritmo cardíaco

Prevención

La mejor forma de prevenir la enfermedad de Lyme es evitar las zonas donde vive la garrapata de los ciervos, especialmente las áreas boscosas y tupidas con arbustos y pastos altos. Algunas precauciones simples pueden ser:

  • Cubrirse. En áreas boscosas o con muchos pastos, usar zapatos cerrados, pantalones largos metidos dentro de las medias, camisas con mangas largas, sombrero y guantes. Intentar seguir los senderos y evitar caminar por arbustos bajos y pastos altos. Mantener a los perros con la correa puesta.
  • Usar repelentes de insectos. Aplicar en la piel repelente de insectos con una concentración del 20% o más de N,N-dietil-meta-toluamida, también conocido como “DEET”, evitando las manos, los ojos y la boca. Tener en cuenta que los repelentes químicos pueden ser tóxicos; por eso, se deben seguir las instrucciones detenidamente. Aplicar productos con permetrina a las prendas de vestir o comprar prendas pretratadas.
  • Hacer el mayor esfuerzo para erradicar las garrapatas de tu jardín. Se deben limpiar las malezas y las hojas donde viven las garrapatas.
  • Revísarse y revisar a los niños y mascotas para detectar la presencia de garrapatas. Tener especial cuidado después de pasar tiempo en áreas boscosas o con pastos. Las garrapatas generalmente no son más grandes que la cabeza de un alfiler, por eso es posible que no las descubras a menos que busques detenidamente.
  • Resulta útil ducharse inmediatamente al entrar a la casa. Las garrapatas generalmente permanecen en la piel durante horas antes de adherirse. Ducharse y usar un paño con agua podría eliminar las garrapatas no adheridas.
  • No suponer que eres inmune. Puedes padecer la enfermedad de Lyme más de una vez.
  • Quitar la garrapata cuanto antes con una pequeña pinza. Sujetar delicadamente la garrapata cerca de la cabeza o la boca, sin apretar ni aplastarla, pero tirando de esta de manera firme y cuidadosa. Al quitarla, se debe desechar y aplicar solución antiséptica en la zona de la picadura.

Solo una minoría de las picaduras de garrapata de patas negras provoca la enfermedad de Lyme. Cuanto más tiempo permanece adherida la garrapata a tu piel, mayor es el riesgo de que contraigas la enfermedad. Es improbable que se produzca la infección de Lyme si la garrapata ha estado adherida durante menos de 36 a 48 horas.

Si un paciente cree tener una picadura y presenta signos y síntomas de la enfermedad de Lyme (especialmente en una zona donde prevalece la enfermedad), debe acudir inmediatamente con un médico. El tratamiento es más eficaz si se inicia en la etapa temprana.

Siempre se debe consultar al médico incluso si los signos y síntomas desaparecen; la ausencia de síntomas no significa que la enfermedad se haya ido. Si no se trata, la enfermedad de Lyme puede esparcirse a otras partes del cuerpo varios meses o años luego de la infección y provocar artritis y problemas en el sistema nervioso. Las garrapatas también pueden transmitir otras enfermedades, como babesiosis o la fiebre por garrapatas de Colorado.

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